La NASA 'hará una pausa' en los intentos de desplegar la sonda de calor de InSight en Marte

La NASA ‘hará una pausa’ en los intentos de desplegar la sonda de calor de InSight en Marte

El módulo de aterrizaje InSight ha estado tratando de desplegar su instrumento de sonda de calor durante meses, pero se tomará un descanso. Se suponía que esta sonda cavaría para tomar la temperatura del planeta, pero la NASA solo ha progresado al empujar la sonda junto con el brazo robótico del módulo de aterrizaje. Los últimos datos sugieren que la sonda ya no se mueve, por lo que la NASA ha decidido «pausar» esta parte de la misión y usar el brazo para otro trabajo importante.

InSight aterrizó en Marte a fines de 2018, y la NASA se puso a trabajar en el mapeo del área a su alrededor. Después de construir un modelo de los alrededores del módulo de aterrizaje, la NASA eligió el mejor lugar para desplegar el instrumento Experimento Sísmico para Estructura Interior (SEIS). El módulo de aterrizaje tuvo SEIS en funcionamiento unos meses después, lo que permitió a la NASA centrar su atención en el Paquete de propiedades físicas y flujo de calor (HP3). Este instrumento, a veces llamado el «topo», es esencialmente un clavo auto martillable que supuestamente alcanzaría una profundidad de unos cinco metros (16 pies) por sí solo. Por desgracia, resultó mucho más desafiante que SEIS.

El equipo de InSight descubrió que el HP3 solo podía cavar varias pulgadas antes de detenerse y eventualmente volver a salir. La NASA ha especulado que el suelo marciano es tan fino que continuamente vuelve a caer en el agujero cada vez que la sonda intenta martillar más profundo. En marzo, la NASA decidió empujar la sonda con el brazo robótico para evitar que retrocediera, y eso pareció funcionar al principio. Sin embargo, la sonda ahora está completamente bajo tierra, y parece haberse estancado sin el brazo para seguir empujando.

El video del módulo de aterrizaje del 20 de junio (arriba) muestra el suelo vibrando y saltando sobre la pala del brazo. La NASA cree que esto se debe a que el HP3 golpea la parte inferior del brazo cuando se recupera con cada intento fallido de moverse más profundo. El equipo ha decidido que el brazo retrocederá, permitiendo que el módulo de aterrizaje obtenga imágenes del estado actual del topo. Esto podría ayudar a la NASA a diagnosticar adecuadamente el problema y encontrar una solución. Lo más probable es que solo tenga que cambiar el diseño de instrumentos similares en el futuro para tener en cuenta las propiedades inusuales del suelo de Marte.

El brazo robótico de InSight tiene otros trabajos que hacer. La NASA quiere usar el brazo para tomar una selfie del módulo de aterrizaje, pero no solo por diversión. El equipo necesita ver cuánto polvo se ha acumulado en los paneles solares del robot estacionario. Las cámaras de brazo también harán una pequeña astronomía en Marte, escaneando el cielo en busca de meteoritos que entren en la atmósfera marciana. El equipo sabe que es probable que la situación del topo no mejore durante la pausa, pero todavía hay algunas cosas que intentar. En particular, el equipo está trabajando en un plan para descargar material suelto en el agujero con la esperanza de proporcionar la fricción necesaria.